L'histoire de l'Université libre de Bruxelles est étroitement liée à celle de la Belgique. En effet, lorsqu'en 1830 les 9 provinces qui s'étaient détachées du Royaume des Pays-Bas formèrent l'État belge, trois universités d'État existaient dans le pays: celles de Gand, de Liège et de Louvain. Bruxelles, bien que promue au rang de capitale, restait dépourvue d'enseignement universitaire.

Aussi, dès 1831, un groupe de personnalités bruxelloises du monde des lettres, des sciences et de l'enseignement se donna pour objectif d'y créer une université. Pour ces hommes, ce pouvait être une université d'État ou, à défaut, une institution privée, puisque la Constitution belge - la plus libérale d'Europe - en admettait le principe.
Trouvant déjà trop lourde la charge financière des trois universités existantes, l'État belge ne manifesta guère d'enthousiasme pour le projet. Mais, lorsque l'épiscopat décida, en 1834, de fonder une Université catholique à Malines, les événements se précipitèrent: les milieux libéraux et la franc-maçonnerie, qui étaient les promoteurs du projet bruxellois, redoublèrent d'efforts, si bien que, le 20 novembre 1834, sous l'impulsion d'Auguste Baron et de Pierre-Théodore Verhaegen, l'Université libre de Belgique - ce fut son premier nom - inaugurait sa première année académique.

À partir de 1842, elle allait s'appeler Université libre de Bruxelles: un terme géographique changeait, mais l'adjectif "libre" demeurait. Il était essentiel.

Retrouvez dans la Digithèque relative à l'histoire de l'ULB de nombreux articles et ouvrages publiés tout au long de son histoire.
 

L'ancien Palais Granvelle, situé rue des Sols et rue de l'Impératrice, au centre ville, constitua le siège principal de l'Université entre 1842 et 1928.
L'ancien Palais Granvelle, situé rue des Sols et rue de l'Impératrice, au centre ville, constitua le siège principal de l'Université entre 1842 et 1928.

Pierre-Théodore Verhaegen, avocat bruxellois, qui donna l'impulsion nécessaire à la création de l'Université libre de Bruxelles.
Pierre-Théodore Verhaegen, avocat bruxellois, qui donna l'impulsion nécessaire à la création de l'Université libre de Bruxelles.

Mis à jour le 5 février 2019